Estándares para tecnología electrónica e informática: Un panorama general

La Comisión de Acceso (Access Board) es una agencia federal independiente dedicada a la accesibilidad de personas con discapacidades. El 21 de diciembre de 2000, la Comisión emitió los estándares de accesibilidad para la tecnología electrónica e informática, bajo la sección 508 del Acta de Rehabilitación, tal como fue enmendada. La Comisión también desarrolla y mantiene las pautas de accesibilidad para medio ambientes construidos, vehículos de transporte y equipos de telecomunicaciones en el marco de otras leyes, y hace cumplir los estándares de diseño de instalaciones financiadas con fondos federales. Se presenta aquí un panorama general de los estándares de tecnología electrónica e informática y de la sección 508.

La ley: Sección 508

En 1998, el Congreso enmendó el Acta de Rehabilitación y reforzó las disposiciones que se refieren al acceso a la información en el sector federal. Según fue enmendada, la sección 508 del Acta de Rehabilitación requiere el acceso a la tecnología electrónica e informática del gobierno federal. La ley contempla todos los tipos de tecnología electrónica e informática en el sector federal. Se aplica a todas las agencias federales cuando éstas desarrollen, adquieran, mantengan o usen esta tecnología. Las agencias federales deben garantizar que esta tecnología sea accesible a los empleados y al público en la medida en que no represente una "carga excesiva". La ley ordenó a la Comisión de Acceso el desarrollo de estándares de acceso para esta tecnología que podrían convertirse en parte de las regulaciones para adquisiciones federales.

El alcance de la sección 508 está limitado al sector federal. No se aplica al sector privado, ni impone por regla general requisitos a quienes reciban fondos federales.

Desarrollo de estándares

Poco después de que fue promulgada la ley, la Comisión de Acceso creó un comité asesor para preparar recomendaciones sobre los estándares que serían desarrollados. En mayo de 1999, el Comité Asesor para el Acceso de Tecnología Electrónica e Informática (EITAAC, según su sigla en inglés) completó su trabajo y presentó sus recomendaciones a la Comisión. El comité constó de 27 representantes de la industria, varias organizaciones de discapacitados y otros grupos interesados en los temas a ser tratados. El 31 de marzo de 2000, la Comisión publicó los estándares propuestos, basados en su mayor parte en el informe del comité. Los estándares propuestos estuvieron disponibles para el comentario público durante 60 días, por medio de su publicación en el Registro Federal. La Comisión recabó información y comentarios sobre varios de los temas por medio de preguntas planteadas durante una discusión que se efectuó sobre la reglamentación propuesta. Más de 100 personas y organizaciones presentaron sus comentarios sobre los estándares. Agencias federales, representantes de la industria de tecnología informática, grupos de discapacitados y personas discapacitadas presentaron sus comentarios. La Comisión finalizó la redacción de los estándares después de revisar los comentarios y volvió a publicar los estándares en el Registro Federal. La versión final de los estándares pasó a integrar las Regulaciones de Adquisiciones Federales, para ayudar a las agencias federales a determinar si un producto o sistema tecnológico es accesible.

Aplicación y fecha de entrada en vigencia

La sección 508 usa el proceso de adquisiciones federales para asegurarse de que la tecnología adquirida por el gobierno federal es accesible. La ley también establece un proceso administrativo, por el cual los individuos con discapacidades pueden presentar una queja alegando que una agencia federal no ha cumplido con los estándares. Este proceso usa los mismos procedimientos de reclamación establecidos en la sección 504 del Acta de Rehabilitación (que abarca el acceso a programas y servicios financiados por organismos federales). Los individuos también pueden iniciar una acción civil contra una agencia para solicitar un interdicto de asistencia y las costas de abogado. Las provisiones para la aplicación de la sección 508 entraron en vigor el 21 de junio de 2001.

Por estatuto, las provisiones de aplicación de la sección 508 comprenden solo a la industria electrónica e informática adquirida en la fecha en que entró en vigencia o después de ella. Como resultado, la sección 508 no autoriza a presentar reclamaciones o demandas para modificar la tecnología adquirida antes de esta fecha a fin de que cumpla con los estándares de la Comisión. Sin embargo, aunque los mecanismos de aplicación de la sección 508 comprenden solo a las adquisiciones, la ley exige el acceso a la tecnología desarrollada, usada o mantenida por una agencia federal. Es más, otras secciones del Acta de Rehabilitación exigen el acceso a programas federales (sección 504) y modificaciones en beneficio de los empleados federales con discapacidades (secciones 501 y 504); y es posible que las agencias federales usen los estándares de la sección 508 de la Comisión como vara para medir el cumplimiento de estas otras secciones de la ley.

"Carga excesiva"

Una agencia federal no tiene que cumplir con los estándares de accesibilidad tecnológica si hacerlo representa una carga excesiva. Esto es consistente con el lenguaje usado en la Ley de Estadounidenses con Discapacidades (Americans with Disabilities Act, ADA) y otra legislación sobre derechos civiles, donde el término `arga excesiva` ha sido definido como "dificultad o gasto significativo". Sin embargo, la agencia debe explicar por qué cumplir con los estándares representaría una carga excesiva para una determinada adquisición, y debe--no obstante--brindar a las personas con discapacidades acceso al producto, información o datos afectados.


Los estándares General (Subparte A)

Los estándares definen los tipos de tecnología comprendidos y establecen provisiones que determinan un nivel mínimo de accesibilidad. La sección de aplicación (1194.2) esboza el alcance y la extensión de los estándares. Los estándares cubren un rango completo de tecnologías electrónicas e informáticas del sector federal, incluidas aquéllas usadas para comunicación, duplicación, cómputos, almacenamiento, presentación, control, transporte y producción. Esto incluye computadoras, software, redes, periféricos y otros tipos de equipos electrónicos de oficina. Los estándares definen la tecnología electrónica e informática, en parte, como "cualquier equipo o sistema interconectado o subsistema interconectado de un equipo, que es usado en la creación, conversión o duplicación de datos o información".

La Subparte A también explica lo que está exento (1194.3), define los términos (1194.4) y en general reconoce alternativas a lo que se requiere, que provean igual o mayor acceso (1194.5). En acuerdo con la ley, los estándares eximen a los sistemas usados para mando militar, armamentos, inteligencia y actividades de encriptación (pero no sistemas comerciales y administrativos de rutina, usados con otros propósitos de defensa o por agencias o personal de defensa). Los estándares también eximen al equipamiento "back office", usado solo por personal de servicio para el mantenimiento, reparación o propósitos similares.

Los estándares abarcan a la tecnología adquirida por agencias federales bajo contrato con una entidad privada, pero se aplican solo a aquellos productos directamente relevantes al contrato y a sus entregas. Una excepción aclara que los estándares no se aplican a la tecnología que es incidental a un contrato federal. De este modo, aquellos productos que no están específicamente mencionados como parte de un contrato con una agencia federal, no tendrán que cumplir con los estándares. Por ejemplo, una firma que produce bajo contrato un informe para una agencia federal, no tendrá que adquirir computadoras y programas de procesamiento de texto accesibles, aún cuando los usara exclusivamente para el contrato; sin embargo, se requerirá el cumplimiento con las normas si tales productos pasaran a ser de propiedad de la agencia federal como entregas contractuales o si la agencia federal comprara los productos para ser usados por el contratista como parte del proyecto. Si una agencia federal contrata a una firma para que le desarrolle su sitio web, los estándares se aplicarán al nuevo sitio de la agencia, pero no al sitio propio de la firma.

Estándares técnicos (Subparte B)

Los estándares brindan los criterios específicos para varios tipos de tecnologías, incluyendo:

  • programas de aplicación y sistemas operativos
  • información o programas basados en la red informática mundial (www)
  • productos de telecomunicaciones
  • productos de vídeo y multimedios
  • productos cerrados, autocontenidos (por ej. kioscos informáticos, calculadoras y máquinas de fax)
  • computadoras de escritorio y portátiles

Esta sección brinda especificaciones técnicas y requisitos de funcionamiento, que se centran en la capacidad funcional de las tecnologías consideradas. Este doble enfoque reconoce la naturaleza dinámica y en continuo desarrollo de la tecnología considerada, así como también la necesidad de la existencia de estándares claros y específicos para facilitar su cumplimiento. Ciertas provisiones están diseñadas para asegurar la compatibilidad con los equipos de adaptación que las personas con discapacidades usan normalmente como acceso a la comunicación y la información, tales como lectores de pantalla, sistemas Braille y TTYs (teletipos).

Programas de aplicación y sistemas operativos (1194.21)

La mayoría de las especificaciones para los programas se refiere al uso por parte de personas con discapacidades visuales. Por ejemplo, una provisión requiere la navegación alternativa por medio de teclado, lo que es esencial para las personas con discapacidades visuales que no pueden depender de elementos que señalan en forma puntual, tal como lo hace el ratón. Otras provisiones se refieren a las imágenes animadas, variables de color y contraste, velocidad del parpadeo y formas electrónicas, entre otras.

Información y aplicaciones de redes internas (Intranet) y externas (Internet)

Los criterios para la tecnología y la información basados en la web están fundados en las pautas desarrolladas por la Iniciativa para Accesibilidad de la Web (Web Accessibility Initiative), preparada por el Consorcio World Wide Web (World Wide Web Consortium). Muchas de estas provisiones aseguran el acceso de la gente con discapacidades visuales que dependen de diversos productos de asistencia para tener acceso a información computarizada, tales como lectores de pantalla, que traducen lo que hay en una pantalla a una salida automática de audio y en recuadros en Braille que se van sucediendo. Ciertas convenciones, tales como mandatos verbales html o identificación de gráficos y elementos de formato, tales como marcos (frames), son necesarios para que estos productos de asistencia puedan "leerlos" de manera coherente para el usuario. Los estándares no prohíben el uso de gráficos o animación en sitios web. En cambio, los estándares se proponen asegurar que esta información también esté disponible en un formato accesible. En general, esto significa usar carteles de texto o descriptores para los gráficos y ciertos elementos de formato (el código HTML ya brinda un mandato "Alt Text" para gráficos, que puede servir como descriptor verbal para éstos). Esta sección también se refiere al uso de las presentaciones de multimedios, mapas de imagen, hojas de estilo, lenguajes de script, applets y plugs-in y formularios electrónicos.

Los estándares se aplican a los sitios web federales, pero no a sitios del sector privado (a menos que un sitio sea provisto bajo contrato con una agencia federal, en cuyo caso solo el sitio o la parte de él que esté cubierta por el contrato deberá cumplir con las normas). Los sitios accesibles ofrecen ventajas significativas que van más allá del acceso. Por ejemplo, aquéllos con opciones de "solo texto" dan la posibilidad de descargar la información más rápido y pueden facilitar la transmisión de datos web a teléfonos celulares y agendas personales digitales.

Productos de Telecomunicaciones (1194.23)

Los criterios de esta sección están diseñados principalmente para asegurar el acceso a las personas con sordera total o parcial. Esto incluye la compatibilidad con audífonos, implantes cocleares, dispositivos de asistencia auditiva, y TTYs. TTYs son aparatos que permiten a la gente con impedimentos auditivos o de habla comunicarse telefónicamente. Generalmente incluyen un acoplador acústico para el auricular del teléfono, un teclado simplificado y una pantalla para mensajes visuales. Un requisito es que exista un punto de conexión de TTY estándar, no acústico, para productos de telecomunicaciones, que permitan comunicación por voz pero que tengan la funcionalidad de TTY. Otras especificaciones se refieren a controles de salida con volumen ajustable, interfase de los productos con tecnologías de audición, y el uso de teclas y controles por parte de las personas que puedan tener visión deficiente o limitada destreza o control motor.

Productos de vídeo o multimedios (1194.24)

Los productos de multimedios comprenden a más de un medio e incluyen programas de vídeo, producción de diapositivas con narración y presentaciones generadas por computadoras, aunque no están limitados a éstos. Las provisiones se refieren a circuitos de decodificación de subtitulados (para cualquier sistema con una pantalla mayor de 13 pulgadas) y canales de audio secundario para los sintonizadores de televisión, incluidas las tarjetas de sintonización para uso en computadoras. Los estándares también requieren el subtitulado y la descripción de audio para ciertas producciones de multimedios para entrenamiento e información, desarrolladas o adquiridas por agencias federales. Los estándares también establecen que la exhibición o presentación de un texto o descripciones de audio alternativas podrán ser seleccionadas por el usuario, a menos que sean permanentes.

Productos cerrados, autocontenidos (1194.25)

Esta sección comprende productos que generalmente tienen software insertado, pero están a menudo diseñados de tal modo que un usuario no puede fácilmente adosarles o instalar tecnología de asistencia. Algunos ejemplos son los kioscos informáticos, máquinas de transacción de información, fotocopiadoras, impresoras, calculadoras, máquinas de fax y otros productos de tipo similar. Los estándares requieren que se coloquen dispositivos de acceso dentro de los sistemas para que los usuarios no tengan que adosárselos. Otras especificaciones se refieren a los mecanismos para escuchar en forma privada (un microteléfono o una entrada estándar para un auricular telefónico), pantallas sensibles al tacto, salida auditiva y controles de volumen ajustables, y ubicación de los controles a una distancia accesible.

Computadoras de escritorio y portátiles (1194.26)

Esta sección se centra en teclados y otros controles operados mecánicame nte, pantallas sensibles al tacto, uso de formas de identificación biométricas, y puertos y conectores.

Criterios de funcionamiento (Subparte C)

Los requisitos de funcionamiento de esta sección están orientados a la evaluación del producto en su totalidad y a las tecnologías o componentes para los cuales no hay un requisito especificado en los estándares técnicos de la Subparte B. Los criterios están destinados a asegurar que los componentes de accesibilidad funcionen en conjunto para crear un producto accesible. Comprenden a la operación, incluidas las funciones de entrada y control, la operación de los mecanismos mecánicos y el acceso a la información visual y audible. Estas provisiones están estructuradas para permitir a la gente con discapacidades sensoriales o físicas localizar, identificar y operar las funciones de entrada, control y mecánicas, y para permitir el acceso a la información provista, incluido texto, imágenes estáticas o dinámicas, íconos, carteles, sonidos u otras señales operativas.

Información, documentación y soporte (Subparte D)

Los estándares también abordan el acceso a toda la información, documentación y soporte de las tecnologías comprendidas, brindados a los usuarios (por ej. empleados federales). Esto incluye las guías de usuario, las guías de instalación para los dispositivos instalables por usuarios finales, y las comunicaciones de apoyo al cliente y apoyo técnico. Tal información debe estar disponible en formatos alternativos a pedido y sin cargo adicional. Los formatos o métodos de comunicación alternativos, pueden incluir Braille, grabaciones en cassettes, impresión en caracteres grandes, texto electrónico, publicación en Internet, acceso de TTY y también subtitulado y descripción en audio para los materiales de vídeo.